1963年秋,花牛村果农精心挑选出两箱刚刚采摘的苹果向毛主席寄去,表达对主席的敬仰,主席品尝后,非常喜爱,并在家中会见时任甘肃省省长的天水籍著名人士邓宝珊时,用天水苹果招待他,称赞道:“你家乡天水的苹果好吃!”。此后,中共中央办公厅专门致函,代表毛主席向花牛村写信致谢,感谢果农们的盛情厚意,并高度赞扬了苹果的质量,希望他们继续努力,取得更大的成绩,还寄来了四十四元八角二分钱,作为寄苹果的费用。花牛村将感谢信勒石树碑,永志纪念。

  天水“花牛”苹果栽培区的年平均气温8.5℃-10.8℃,年极端最低温>-17.4℃,1月份平均气温-2.4℃,6-8月份平均气温18.4-23℃,年降水量500-600mm,海拔高度1000-1600米,这里土层深厚,年日照时数1700-2300小时,在果品成熟期昼夜温差大,8-10月份昼夜温差达10-15℃,非常有利于果品糖份的积累,是中外专家公认的世界苹果最佳优生区。

  花牛苹果果实呈圆锥形,平均单果重210-280g左右,果形指数0.92—1.0,果个整齐,果面光滑、亮洁;全面鲜红或浓红,色泽艳丽,外观质量好。花牛苹果肉质松脆、汁液多,香气浓郁,酸甜可口,品质上。可溶性固形物含量12.5—14%,可滴定酸0.3%,糖酸比35-40:1,去皮果肉硬度7-8kg/cm2 。

  天水苹果栽培区位于全市70个重点乡镇,分布在渭河中上游、葫芦河流域,以及藉河、散度河、牛头河流域的河谷川道和浅山区,种植区海拔1000-1700米左右。在栽培过程中,选用元帅系3-5代优良品种的俄矮2号、天汪1号首红、阿斯、超红等,通过培肥土壤,实施果园种草覆草和覆盖黑地膜,加强果园综合管理和严格的花果管理,果实套袋等先进实用的技术,加之特殊的地理生态环境,生产出形正、个大、色艳、味美的“花牛”苹果。

  到2017年,果品总产量达到300万吨,总产值达到100亿元,全市农民人均果品收入3800多元,占农民人均收入的45%左右。到“十三·五”末,全市干鲜果面积稳定在350万亩,以花牛苹果为主的苹果面积稳定在200万亩,年果品总产量达到450万吨,优质商品果率提高到80%,总产值达到150亿元。果品贮藏能力达到100万吨,果品重点县区果农收入占农民人均纯收入的50%以上,全市果品的质量、效益和市场竞争力明显提高。